索尼图像传感器工厂

据彭博社报道,索尼正争分夺秒地生产市场急需的图像传感器,但就算是每天24小时全力生产也无法满足需求。索尼半导体部门的负责人清水照士表示,为了应对手机拍照传感器的市场需求,索尼将连续第二年在假期期间保持其芯片工厂的运作。在2019财年,索尼不但对传感器业务增加了一倍的资本投入(约26亿美元),还正在长崎兴建一座将在2021年4月投产的工厂。

“从目前的状况来看,尽管我们已为扩大产能进行了投资,但届时可能仍无法满足市场需求。”清水先生在东京总部接受采访时表示,“我们不得不对客户们道歉,因为我们做得还是不够多。”

三摄像头的手机越来越常见,是因为制造商们不断提高手机的相机性能,试图用相机参数这一硬指标说服消费者为手机更新换代。三星和华为推出的最新机型分辨率都超过了四千万像素,同时可以拍摄超广角图像、并配有景深感知传感器。苹果今年也加入了这场混战,推出了配有三摄像头的iPhone 11 Pro。这就是为什么就算智能手机市场增长线趋平,索尼的图像传感器销量仍在激增。

“拍照性能已经成为智能手机品牌之间最大的差异化因素,每个人都希望他们发在社交媒体上的照片和视频变得更好看”,分析师Masahiro Wakasugi向彭博情报表示,“索尼很好地利用了这一波需求。”

如今,半导体是索尼盈利能力仅次于PlayStation的业务。在2019年第二季度的利润暴涨了近60%后,10月份,索尼将芯片部门截至2020年3月的营业利润预期上调38%至2000亿日元(约合18亿美元)。索尼预测来自半导体业务的营收将提高18%至1.04万亿日元(约合95亿美元),其中图像传感器占86%。


索尼产品中图像传感器技术的应用

索尼还将获得的大量利润再投资到传感器业务中,在截至2020年3月的三年期中,索尼计划投资约7000亿日元(约64亿美元),大部分的支出将用于推动图像传感器的月度产能——从现在的10.9万片增长到13.8万片晶圆。而索尼在传感器领域最大的竞争对手三星也在最近的财报电话会议中表示,三星正在提高产量以满足需求,这方面的需求预期将在“相当长的一段时间内”保持强劲势头。

索尼在2019年5月表示,按照销售金额计算,索尼拥有51%的图像传感器市场份额,并计划在2025财年将该份额提高至60%。清水先生估计,2019年内,索尼在该市场的占有率可以增加几个百分点。

正如晶体管、激光和光伏电池等20世纪末期的许多重要技术突破一样,图像传感器也发明于贝尔实验室。然而是由索尼成功地将这种电荷耦合器件商业化的。索尼的第一款商业化产品是一个安装在全日空航空公司大型喷气式客机上,用于在驾驶舱中查看落地与起飞的环境的“电子眼”。

曾担任索尼副总裁的岩间一雄在图像传感器最初十年的艰苦发展中发挥了关键作用,不幸的是,他在1985年便携式摄像机业务成功推出前就去世了。岩间一雄先生的墓碑上刻着一个CCD图像传感器,以纪念他在这方面发挥的巨大作用。


1972年,索尼的第一块CCD图像传感器

索尼如今正将目光转向可以实现三维角度感知的新一代传感器,它采取了一种名为“飞行时间(TOF)”的方法,让传感器发出看不见的激光脉冲并测量脉冲的反射时间,以此创建精细的深度计算模型。这个方法可以更准确地虚化背景,从而让手机拍出更好的人像。它同样可以应用于手机游戏中,虚拟角色可以逼真地呈现出来,与真实世界的环境互动。如果TOF传感器应用于手机的正面镜头,可以利用用户的手势和面部动作创建动感人物造型。

三星和华为已经公布了配置3D传感器的旗舰机型,苹果据传将于2020年在新款智能手机上搭载3D传感器。清水先生婉拒了就具体客户做出评价,但表示索尼已经准备好迎接明年在需求方面的大幅增长。“2020是‘飞行时间传感器’元年,”清水先生说道。“一旦开始发现这项技术有趣的应用领域,人们就会被吸引购买新的手机。